¿Qué es el factor reumatoide?

Introducción.

Las inmunoglobulinas (Ig) son las glucoproteínas presentes en el plasma y en otros fluidos orgánicos que constituyen los anticuerpos. Según su estructura y actividad biológica se  diferencian cinco clases de inmunoglobulinas que se designan como IgM, IgG, IgA, IgD e IgE. Básicamente, cada una de las moléculas tiene forma de Y, estando compuesta por cuatro cadenas, dos ligeras y dos pesadas (figura 1). Las moléculas de IgM y de IgA pueden agruparse formando polímeros a través de un pequeño fragmento peptídico, la llamada cadena J. Los plasmocitos o células plasmáticas son las encargadas de sintetizar los anticuerpos, aunque antes deben experimentar un proceso de maduración y selección a partir de células precursoras (figura 2).

 

 

Factor reumatoide.

El factor reumatoide (FR) es un anticuerpo dirigido contra la fracción constante de la cadena pesada de la IgG (figura 3). Los anticuerpos, bioquímicamente inmunoglobulinas, en condiciones fisiológicas no deben ir dirigidos contra antígenos propios. Cuando esta anomalía ocurre (auto-anticuerpos) pueden inducir alteraciones y contribuir a desarrollar una enfermedad autoinmune. El factor reumatoide fue uno de los primeros autoanticuerpos descritos en medicina y se denominó así por haberse aislado de enfermos que padecían una artritis reumatoide. Existen otros autoanticuerposantiglobulinas, pero no se les denomina FR. Las inmunoglobulinas “FR”, esto es, dirigidas contra la fracción constante de la cadena pesada de la IgG, pueden ser de varios tipos (IgM, IgG, IgA), siendo la clase IgM la que se analiza en el laboratorio de modo habitual mediante técnicas como fijación en látex o la reacción de Waaler-Rose. La cuantificación del FR se suele hacer mediante nefelometría.

En individuos sanos, algunos plasmocitos producen inmunoglobulinas con actividad de FR (IgM anti-IgG), pero en concentraciones muy bajas o indetectables. Alrededor del 3-5% de la población presenta FR en plasma a título bajo y este porcentaje se incrementa al 10-15% en mayores de 60 años.

 

La presencia en el plasma de FR (de tipo IgMóIgG) a títulos elevados puede preceder al desarrollo de una artritis reumatoide, sobre todo en mujeres. No obstante, la detección de FR no implica enfermedad reumática ni es específico de la artritis reumatoide. El FR está presente en el 60-70% de los pacientes al inicio de una artritis reumatoide, porcentaje que asciende a lo largo de la evolución de la enfermedad (75-85%). El tabaquismo se ha asociado a mayor presencia de FR.

Aunque el FR es uno de los marcadores biológicos de la artritis reumatoide, puede hallarse en otras enfermedades autoinmunes como la crioglobulinemia, el síndrome de Sjögren, la esclerosis sistémica (no confundir con la esclerosis múltiple ni con la esclerosis lateral amiotrófica), enfermedades autoinmunes musculares como polimiositis y dermatomiositis y el lupus eritematoso sistémico. Por otra parte, puede encontrarse concentraciones plasmáticas elevadas de FR en enfermedades como la lepra, la tuberculosis, la hepatitis crónica B y C, la rubéola, cirrosis biliar primaria, endocarditis bacteriana subaguda etc. Todo proceso infeccioso crónico que mantenga activado largo tiempo el sistema inmunitario es susceptible de inducir FR.

El hallazgo de FR no implica por sí mismo enfermedad y tampoco presupone padecer procesos reumáticos autoinmunes sistémicos como la artritis reumatoide. Se puede detectar en infecciones crónicas y es el médico quien debe valorar su significado en cada paciente concreto. Los reumatólogos son los especialistas con una formación más adecuada para la evaluación, control y seguimiento de las enfermedades autoinmunes sistémicas, principales entidades asociadas a la presencia de FR. No hay que olvidar que el FR,por sí mismo, no es un dato de laboratorio que permita un diagnóstico definitivo de ninguna entidad nosológica y no es útil para orientar la probabilidad de desarrollar artritis reumatoide en la población general. 

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